El transbordador Burán

Tenía esta entrada pendiente de escribir desde hacía bastante tiempo, en concreto, desde que le dediqué un post al «Air Force One» que se hizo construir Nikita Khrushchev. En otro post anterior, trataba de explicar porqué no hay en la actualidad aviones supersónicos de pasajeros, y se hablaba, cómo no, del mejor avión supersónico de pasajeros que ha existido hasta ahora, el Concorde. Claro, había otro, el construido por la Unión Soviética, el Tupolev TU-144, del cual se decía que había sido construido en base a unos planos robados por los servicios de espionaje soviéticos (al menos, esto se afirmaba en multitud de las fuentes consultadas en el momento en que escribí el post). Compartí aquella entrada en un grupo de facebook de aficionados a la aviación y un miembro del grupo comentó que en occidente siempre habíamos tenido la idea que los rusos no sabían innovar, y que siempre copiaban en clase.

Aquel comentario me dolió, pues no era mi intención menospreciar la tecnología rusa, ni mucho menos a su gente, así que, como dije en el post de Khrushchev, justo es hablar de uno de sus mayores éxitos, el proyecto Burán.

El proyecto MKS

Ya a mediados de los años sesenta, los americanos tenían en mente sustituir los cohetes convencionales que usaban para poner en órbita artilugios en el espacio por cohetes reutilizables. Los soviéticos también tenían, de hecho, sus estudios acerca de cohetes reutilizables, aviones espaciales, estaciones orbitales e incluso bases selenitas.  Y eso que todavía estaban en plena competición por ver quien llegaba primero a la Luna. 

Perdida la carrera por llegar primero a la Luna, los soviéticos temían que una futura lanzadera americana impulsada con cohetes reutilizables, con capacidad para orbitar de forma controlada y  volver a la tierra y aterrizar como si de un avión se tratase, pudiera convertirse en un arma táctica que decantase la balanza militar hacia el lado occidental.  La militarización del espacio se daba por cosa hecha a mediados de los setenta. ¿Porqué si no la NASA anunciaba 60 lanzamientos al año de su futuro transbordador espacial? ¿Para qué tantos lanzamientos? Los soviéticos sabían que 60 eran demasiados lanzamientos para cubrir proyectos civiles, y para colmo, la NASA anunció la posible creación de una futura base de lanzamientos para los transbordades en la costa de California. Esto puso en tensión a los dirigentes rusos, que veían como un lanzamiento en la costa oeste de los Estados Unidos situaría al transbordador espacial sobre cielo soviético en pocos minutos, con todo lo que ese transbordador pudiese llevar en su interior.

Con este panorama, los militares de la antigua Unión Soviética presionaron a su gobierno para que empezase a desarrollar su propia lanzadera, como siempre, en el más absoluto secreto. Aquel proyecto se denominó MKS, pero todos lo llamaron Burán, y sería el programa más caro de toda la historia espacial soviética.

El Transbordador Burán

La empresa rusa NPO Mólniya, dirigida por Gleb Lozino-Lozinskiy, un conocido ingeniero ucraniano, sería la encargada de desarrollar todo el proyecto. Precisamente Gleb Lozino-Lozinskiy ya había trabajado en la década de los sesenta en un fallido avión espacial hipersónico, similar al X-15 americano. Aquel fracaso sirvió de experiencia para el desarrollo del nuevo transbordador, que originariamente sería más pequeño que el americano, pero que por motivos políticos y propagandísticos, acabó siendo muy parecido por fuera al americano; los dirigentes de la Unión Soviética querían dejar claro que el objetivo de su transbordador era el mismo que el de su homólogo estadounidense. Dada la gran cantidad de información publicada por los medios acerca del transbordador americano, no fue difícil diseñar una lanzadera similar, aunque, como veremos, el vehículo soviético incorporaba mejoras que lo hacían, a todas luces, una nave mucho más avanzada.

Buran Energia : todo lo que tienes que saber 2022

Parece igual, pero no lo es

En 1983 (el Columbia fue lanzado en abril de 1981, dos años antes) un modelo a escala (BOR-5) de la futura lanzadera  soviética realizó una serie de vuelos suborbitales, y más adelante, otro modelo, esta vez a tamaño real (OK-GLI) y dotado de 4 cuatro motores a reacción, despegó desde el suelo como un avión normal, realizando una serie de pruebas de planeo y aterrizajes, que sirvieron de experiencia a los ingenieros soviéticos para pulir los aspectos aerodinámicos de la lanzadera. Todo estaba listo para competir con los americanos.Multi-propósito sistema aeroespacial "Buran" y "Space Shuttle". La ilustración sobre un fondo blanco Fotografía de stock - Alamy

La lanzadera soviética (el proyecto inicial preveía la construcción de cinco unidades) era mejor que la americana tanto por ella misma como por su sistema de puesta en órbita. El Burán tenía una bodega de carga mayor, asientos eyectables para toda la tripulación, dos brazos mecánicos en lugar de uno como tenían las lanzaderas americanas y  podía llevar más carga útil. Esta mejora de la carga venía dada por la ausencia de motores de apoyo en el despegue. Pero la gran diferencia con el transbordador estadounidense era que el Burán podía volar solo, en modo automático, sin necesidad de tripulación. Un Buran vacío, por ejemplo, podía ser lanzado en misión de rescate si fuese necesario.

El encargado de poner en órbita al Buran era un cohete llamado Energía, y los motores de la lanzadera soviética, a diferencia de los americanos, solo se usaban para maniobrar en el espacio y para ayudar durante el planeo tras la reentrada en la atmósfera. Ese peso ausente de los motores se convertía en carga útil de más. El  Energía era superpotente; una etapa central y cuatro boosters, que funcionaban con combustible líquido , a diferencia de los boosters americanos, que funcionaban con combustible sólido, permitían poner en órbita hasta 100 toneladas de carga. Los motores con combustible líquido, como los del Energía, pueden acelerar o parar a demanda, mientras que los motores alimentados con combustible sólido, una vez puestos en marcha, ya no pueden pararse. Además, el Energía podía ser lanzado solo o con otra carga diferente al Burán. Era, en definitiva, un cohete más eficiente.

Éxito absoluto

El 15 de noviembre de 1988, el Burán fue lanzado a lomos del Energia, realizando dos órbitas completas a la tierra, «ejecutando un impresionante aterrizaje en automático en la pista del cosmódromo de Baikonur». Pero la situación política y lo caro del proyecto (colocar en órbita un satélite con un cohete Soyuz era seis veces más barato) puso fin al programa. Queda por saber qué hubiese pasado si la Unión Soviética no se hubiese desmoronado; si hubiésemos visto más vuelos del Burán llevando piezas y astronautas para ensamblar una estación espacial o una nave con destino a Marte, o, simplemente, se hubiese anulado el proyecto por costoso y poco útil. Recordemos que las lanzaderas americanas dejaron de usarse exactamente por eso.

Sputnik UNO on Twitter: "Hoy hablaremos del cohete mas poderoso que ha existido nunca. El susodicho es el a menudo desconocido y olvidado, lanzador Energia. Explicaremos su origen y funcionamiento. https://t.co/F2FfuFwU2Q" /

El Burán solo realizó ese vuelo. Tras aquel éxito, la URSS se desmembró y la nave quedó almacenada en unas instalaciones de Kazajistan, hasta que en 2002 un derrumbe sepultó para siempre uno de los mayores éxitos de los soviéticos.

Fuentes:

Existe muchísima documentación acerca del Burán. Se han omitido muchos detalles con el fin de hacer un texto ameno y de fácil lectura. Casi todo lo que encontraréis por internet proviene del magnífico libro «Energiya-Buran: The Soviet Space Shuttle» de los autores Bert Vis y Bart Hendrickx, en cuyo texto se basa también este excelente vídeo de Mustard https://www.youtube.com/watch?v=CwLx4L5NRU0 que tuve el placer de subtitular al castellano hace unos años.

La entrada que más me ha gustado y que detalla muy bien las bondades del Burán es ésta https://brucknerite.net/2011/07/buran.html

Aquí un vídeo con imágenes de bastante calidad https://www.youtube.com/watch?v=FEHfzs_P2U0 y otro con imágenes de peor calidad https://www.youtube.com/watch?v=ASQl2b0-yDQ

Y como siempre, la Wikipedia:

https://es.wikipedia.org/wiki/Transbordador_Bur%C3%A1n

https://es.wikipedia.org/wiki/Transbordador_espacial_Columbia

https://es.wikipedia.org/wiki/BOR-5

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Un comentario en “El transbordador Burán

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